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Por qué se sindicalizan los artistas de efectos visuales

por | 18/10/2023

Cuando a finales de agosto los trabajadores de efectos visuales (VFX) de Disney solicitaron la sindicación en la Alianza Internacional de Empleados de Escenarios Teatrales (IATSE), muchos observadores dijeron que era el principio de un posible cambio de impulso en la industria.

De hecho, el hecho de que la noticia se produjera en medio de las actuales huelgas de guionistas y actores de Hollywood -y mientras los trabajadores de VFX de Marvel tomaban medidas para celebrar una votación similar de sindicalización con éxito- pareció aumentar la intensidad de lo que el LA Times denominó el "caluroso verano laboral" de 2023.

La votación de Marvel, propiedad de Disney, fue especialmente digna de mención: Era la primera vez que un grupo de trabajadores exclusivamente de VFX votaba a favor de sindicarse en una votación oficial celebrada por la Junta Nacional de Relaciones Laborales de EEUU.

Pero ¿por qué intentan sindicarse los artistas de efectos visuales?? ¿Qué dice esto sobre el estado actual de la industria de los VFX? ¿Y qué significa la situación laboral actual para la calidad de los VFX en el futuro?

Responderemos a todas estas preguntas, y más, a continuación. Manos a la obra.

Índice de contenidos

¿Cuál es el estado de la industria de los VFX?

La primera señal de problemas en la industria de los VFX se produjo hace una década, cuando el taller de VFX Rhythm & Hues se declaró en quiebra el mismo mes en que aceptó el Oscar a los Mejores Efectos Visuales por su trabajo en La vida de Pi.

Pero Rhythm & Hues no era la única empresa de VFX en terreno financiero inestable:

Más de otras 20 empresas cerraron entre 2003 y 2013, en parte debido al feroz nivel de competencia entre las empresas de VFX y al número relativamente pequeño de clientes importantes.

El poder de los estudios

La mayoría de los grandes estudios no tienen suficiente capacidad de efectos visuales para encargarse de todos sus proyectos, por lo que la norma es contratar el trabajo de efectos visuales a terceras empresas. Para los estudios que trabajan en varios programas de TV y películas con muchos efectos visuales, eso significa a menudo subcontratar el trabajo de efectos visuales a varios estudios al mismo tiempo.

Esto puede ser una bendición para las empresas de efectos especiales, pero también una maldición: Los estudios de renombre con múltiples proyectos simultáneos de efectos visuales tienen un poder desmesurado a la hora de negociar los contratos.

El poder de los estudios

A la presión se añade la enorme cantidad de trabajo que hay en el pipeline de VFX tanto para la televisión como para el cine en la actualidad. Muchos en la comunidad dicen que hay demasiado trabajo y pocos artistas de VFX. Aunque en un sentido puramente económico eso debería ser una bendición para las empresas de VFX, muchos dicen que esa demanda conduce a jornadas inhumanamente largas y al agotamiento entre los mejores y más experimentados artistas.

Contratos de costes fijos

Otro problema importante identificado por artistas y empresas de todo el sector es que muchos estudios sólo ofrecer contratos de coste fijo a las empresas de efectos visuales. Estos contratos pueden convertirse rápidamente en agujeros negros financieros si el equipo de producción cambia de opinión sobre el aspecto de la película varias veces (lo que ocurre en casi todos los proyectos), lo que a menudo obliga a los artistas de efectos visuales a trabajar más tiempo sin recibir dinero adicional.

Al mismo tiempo, la deslocalización de algunos elementos de los VFX ha reducido las tarifas que pueden cobrar las instalaciones de VFX en Estados Unidos.

Estas condiciones -y otras- son la razón por la que el veterano de VFX y cofundador de Digital Domain Scott Ross predijo hace años que las empresas de efectos visuales tendrían que adaptarse o morir.

"Los estudios siguen pidiendo precios más bajos, mayor calidad y más trabajo en periodos de tiempo más cortos", dijo en 2011.

Los votos para la sindicalización pedían "una remuneración justa por todas las horas trabajadas, una atención sanitaria adecuada, prestaciones de jubilación y, en general, los mismos derechos y protecciones que se conceden a sus compañeros sindicalizados que ya están representados por IATSE", según The Hollywood Reporter.

Sin embargo, Ross también hizo una advertencia a los que desean sindicarse. "El problema es que estamos intentando competir en lugares donde no hay sindicatos", dijo.

"Pero si (un sindicato) aumenta el coste de hacer negocios y aumenta el coste para las instalaciones, ¿quién va a asumir ese coste? Te diré que los estudios cinematográficos, en mi opinión, no lo harán. Intentan maximizar la rentabilidad".

Un sindicato nacional de VFX

Casi todos los trabajos actuales de VFX -que incluyen supervisores de VFX, gestores de datos, operadores de cámara testigos y otros puestos- no están sindicados. IATSE quiere poner en marcha una nueva nacional VFX local que incluye a los trabajadores empleados por estudios, empresas de producción y casas de efectos visuales.

En particular, los trabajadores de Disney y Marvel que votaron a favor de sindicarse indicaron que lo harían a través de IATSE.

Estos trabajadores trabajarían bajo el contrato del Convenio Básico utilizado por los trabajadores del espectáculo en 13 locales, incluidos el Gremio Internacional de Cinematógrafos (Local 600) y el Gremio de Editores Cinematográficos (Local 700).

¿Por qué se sindicalizan los artistas de efectos visuales?

Sea cual sea el resultado final, los trabajadores de los VFX, tanto del lado del cliente (los que trabajan para productoras) como del lado del vendedor (los que trabajan para talleres de VFX), sin duda están presionando para que se produzca un cambio.

Un reciente Encuesta IATSE a trabajadores de VFX descubrió que los trabajadores de los proveedores parecen tener unas prestaciones ligeramente mejores que los que trabajan para los grandes estudios. Pero la encuesta también reveló que muchos trabajadores de VFX apenas ganan el salario mínimo si se incluyen las horas extraordinarias no pagadas.

Aunque no se trata de una lista exhaustiva, he aquí un análisis más detallado de algunas de las cuestiones más polémicas a las que se enfrenta la industria de los VFX.

1. Prestaciones sanitarias y de jubilación

La encuesta del IATSE indicó que sólo 12% de los trabajadores por cuenta ajena tienen un plan de seguro médico portátil. Otros 45% sólo recibían cobertura sanitaria mientras duraba su proyecto. En total, 43% de los trabajadores de VFX encuestados no tenían ningún tipo de seguro médico.

Y mientras que una cuarta parte de los encuestados del lado del proveedor indicaron que tienen planes de asistencia sanitaria portátiles y casi la mitad dijeron que tienen planes de jubilación aportados por la empresa, sólo el 15% de los artistas de VFX del lado del cliente indicaron que tienen un plan de jubilación similar.

2. Retribución, horas extraordinarias y plazos ajustados

La industria de los efectos visuales es bien conocida por pagar mal y hacer trabajar en exceso a su personal, y esto no ha hecho más que empeorar a medida que la cantidad de trabajo de efectos visuales para el cine y la TV se ha disparado. Los grandes estudios a menudo poseen servicios de streaming ávidos de contenidos, lo que aumenta aún más la presión. Todo ello se traduce en más trabajo del que el sector puede asumir, lo que suele significar muchas horas extraordinarias no remuneradas. La encuesta del IATSE también menciona la falta de pausas y períodos de descanso.

En 70% de trabajadores VFX han declarado haber hecho horas extraordinarias no compensadas, según otro informe, mientras que 75% dijeron que se les había obligado a trabajar durante las pausas para comer y los periodos de descanso sin compensación para cumplir los plazos. Para empeorar las cosas, una importante empresa de VFX anunció recientemente recortes salariales de 25%.

Por su parte, los miembros de IATSE de otros sectores de la industria M&E se benefician de cláusulas contractuales que estipulan un descanso de 10 horas entre turnos y garantizan 54 horas de descanso durante el fin de semana.

3. Inteligencia Artificial

Algo nos dice que los disturbios laborales de este año son sólo la punta de un iceberg de IA muy grande. La IA sigue poniendo profundamente nerviosos a muchos trabajadores con respecto a sus empleos, y ha sido un importante punto de fricción en las huelgas de SAG-AFTRA y Writers Guild. Los artistas de efectos visuales no son una excepción en este sentido.

Inteligencia Artificial

"(Es) una preocupación legítima", dice Supervisor de efectos visuales Bilali Mack en Wired. "Porque hay un dicho en efectos visuales... los primeros 90% tardan 10% de tu tiempo, los últimos 10% tardan 90%. Lo van a escupir, va a ser una porquería. Entonces dirán: 'Sólo queremos que tenga un aspecto perfecto y calidad de película'". La implicación es que una empresa de VFX tendrá entonces que trabajar en la 90% mientras le pagan por la 10%.

Sin embargo, también cabe señalar que el uso selectivo de la IA por parte de los estudios de efectos visuales podría ayudar a los artistas a escalarse de forma más eficiente para cumplir mejor los grandes contratos con plazos ajustados, lo que a su vez podría ayudar a reducir las largas jornadas y las horas extraordinarias no remuneradas.

4. Falta de normalización

La falta de normas en lo que se refiere a herramientas de software, formatos de producción, expectativas de producción y otros elementos suele añadir estrés (y horas) extra a cada compromiso de VFX.

"La falta de normalización en nuestro sector significa que estos trabajadores deben convertirse en expertos de la noche a la mañana", afirma el experto en gráficos animados y animación 3D (y representante del IATSE). Mark Parche.

Además, el enorme volumen de trabajo y la relativa falta de artistas de VFX experimentados significa que los trabajadores experimentados a menudo deben dedicar aún más tiempo a formar a sus colegas neófitos.

¿Qué significa esto para la calidad de los efectos visuales?

Algunos en el mundo de los M&E han especulado con que la incesante presión para conseguir más trabajo de VFX ha empezado a notarse, y no sólo en términos de las recientes votaciones para la sindicalización. Algunos incluso han empezado a preguntarse si las difíciles condiciones de trabajo han contribuido al reciente descontento de los fans con la calidad de los efectos de algunos largometrajes recientes.

Al fin y al cabo, aunque herramientas digitales como Transferencia de archivos grandes MASV puede ayudar a las empresas de efectos visuales y a los artistas a escalar mediante la transferencia rápida, fácil y sin errores de archivos de varios terabytes, los artistas sólo pueden lograr una cantidad limitada de cosas en 24 horas.

"Los artistas de efectos visuales se ven obligados a trabajar horas sin descanso, horas extraordinarias casi todos los días, incluidos los fines de semana", dijo el artista de efectos visuales Zach Mulligan, que trabajó en El Relámpago, en Entrada audaz. "Si las empresas de efectos visuales no cumplen las expectativas poco realistas... corren el riesgo de perder futuros contratos, y ya no hay muchos estudios que hagan películas de superhéroes".

Otros artistas de efectos visuales han admitido haber tomado "atajos" en el proceso para cumplir plazos ajustados que, en última instancia, afectaron a la calidad de los efectos de sus películas.

Curiosamente, el mismo estudio cuyos artistas de efectos visuales votaron recientemente a favor de sindicarse -Marvel- ha recibido algunos de los mayores golpes por su reciente trabajo de efectos visuales. Películas de gran presupuesto como Ant-Man y la Avispa: Quantumania, Thor: Amor y Trueno, She-Hulk: Abogada, y Invasión secreta todos se han enfrentado a críticas.

hombre hormiga

"Varias de las mismas casas de efectos trabajaron en ambas películas, lo que creó una competencia por los trabajadores de VFX más cualificados", explicó Variedadañadiendo que algunos artistas de VFX trabajaban hasta 80 horas semanales durante meses.

¿Qué es lo próximo para la industria de los VFX?

No se sabe con certeza hacia dónde se dirige la industria de los VFX, pero las recientes declaraciones de algunos artistas de VFX muestran que el statu quo es probablemente insostenible a largo plazo.

"Esto fue como una segunda oleada de lo que ocurrió con James Cameron en Titanic, donde los compositores básicamente dormían la siesta debajo de sus mesas, porque no había tiempo suficiente entre turnos para volver a casa y luego regresar", dijo un técnico. Buitre sobre su trabajo en el último Ant-Man película.

"Los plazos de entrega no se aplican a nosotras, las horas protegidas no se aplican a nosotras y la igualdad salarial no se aplica a nosotras", añadió la coordinadora de VFX Bella Huffman en Variedadmientras que otra añadió que ha tenido muchos trabajos de VFX en los que se esperaba que trabajara 10 horas seguidas sin descanso.

"Cuando hice la transición (de la animación) a los efectos visuales, me ofrecieron cero prestaciones. La mayoría de los trabajadores de efectos visuales que conozco apenas pueden sobrevivir cinco años en la industria", dijo Maggie Kraisamutr, también en Variedad.

"Definitivamente, hoy en día parece más una cinta transportadora", añadió otro Personal de VFX. "Realmente se convierte en el McDonald's de los contenidos".

Es evidente que existe una creciente preocupación en la industria, tanto entre los artistas de VFX como entre los aficionados. Pero también existe la esperanza de que los recientes avances logrados por The Animation Guild y otras organizaciones, junto con la huelga SAG-AFTRA y las recientes votaciones para la sindicación, ayuden a impulsar la mejora de las condiciones laborales en la industria.

Al fin y al cabo, otros trabajadores de M&E representados por sindicatos no tienen ni de lejos la misma cantidad ni la misma gravedad de quejas. Y el hecho de que tantos estudios requieran trabajos de VFX de gama alta en estos momentos da a las empresas de VFX y a sus artistas un poder inherente que pueden aprovechar. La única cuestión que queda por resolver es cómo lo utilizarán.

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